Astronomía

¿Qué pasaría si alguien tuviera un telescopio y observara Betelgeuse cuando se convierte en supernova?

¿Qué pasaría si alguien tuviera un telescopio y observara Betelgeuse cuando se convierte en supernova?


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¿Se quedaría ciega esa persona?

Los detectores de neutrinos y la abundancia de neutrinos detectarían el próximo espectáculo visible unas 3 horas antes de cualquier signo visible, por lo que habría tiempo para apuntar ciertos telescopios que podrían manejar el brillo hacia él.

Tengo curiosidad por saber si una persona con un telescopio apuntando en esa dirección tendría una sorpresa desagradable. ¿Sería prudente la comunidad científica no anunciar la explosión estelar masiva hasta después de que sea visible para evitar los posibles efectos negativos de los astrónomos aficionados demasiado ansiosos?

Me doy cuenta de que esta es una pregunta tonta y puede que dependa demasiado del telescopio, pero tengo curiosidad.


No, no sería un problema. Las supernovas no se parecen en nada a los flashes: se iluminan durante un período de muchos días y vuelven a atenuarse aún más lentamente. Aquí hay varias curvas de luz diferentes tomadas de Wikipedia:

El aumento es rápido en una escala astronómica, varios órdenes de magnitud durante un período de aproximadamente diez días, pero muy lento a escala humana. Un aficionado que lo mire no notaría ningún cambio significativo en el brillo, pero si la misma persona regresara unas horas más tarde o la noche siguiente, el cambio sería muy evidente.

Por lo que sabemos, la razón es que la luz en el brillo máximo es causada por las emisiones del material desprendido por la explosión. Por ejemplo, en el tipo 1a SNe, la mayor parte de la luz proviene de la desintegración radiactiva del enorme masa de níquel-56 expulsado (semivida 6 días).

El artículo de Wikipedia sobre supernovas es bastante bueno y cubre todo esto con más detalle.


El brillo varía inversamente con el cuadrado de la distancia. Betelgeuse está a unos 642,5 años luz de distancia y tiene una magnitud visual aparente de 0,42. Mi comprensión de los conceptos de magnitud aparente es un poco vacilante, pero creo que si creciera un millón de veces más brillante, podría tener una magnitud aparente de -14,5 más o menos, que se parece mucho más al brillo de la luna que al sol.

Dada la gran distancia, la disminución del brillo debido a la distancia y las innumerables cantidades de polvo y gas entre la tierra y Betelgeuse, creo que probablemente estarás bien. Puede que te deslumbre su brillo, un poco como mirar una bombilla, imagino, pero dudo que cause algún daño físico.

EDITAR: Espero que un astrónomo real suene aquí. No estoy seguro de qué tipo de supernova podríamos esperar de Betelgeuse, pero aparentemente las supernovas (¿supernovas?) Pueden alcanzar un brillo teórico igual a 5 billones de soles.


Si insiste en observar la explosión de Betelgeuse con el brillo máximo, podría dañar su ojo. La respuesta completa entra en el ámbito de la fisiología. Aquí discutiré las partes astronómicas:

Betelgeuse explotará como una supernova de tipo II, cuyo brillo típico está alrededor $ M sim -17 $. Con una distancia de $ d simeq200 , mathrm {pc} $, su módulo de distancia es $$ mu = 5 log (d / mathrm {pc}) - 5 simeq 6.5, $$ por lo que su magnitud aparente será $$ m = M + mu simeq -10.5. $$

Para estos cálculos, asumo que el Sol es el umbral para dañar su ojo (una mirada breve al Sol está bien, una mirada más larga causará un daño permanente. Pero… fisiología…). El Sol tiene una magnitud aparente de $ m_ odot = -26,7 $, es decir, es $ Delta m = 16,2 $ magnitudes más brillantes. En otras palabras, Betelgeuse será $$ f = 10 ^ { Delta m / 2.5} simeq 3 times10 ^ 6 $$ veces más tenue que el sol.

Sin embargo, el Sol es una fuente extendida, que abarca un ángulo de aproximadamente $ theta_ mathrm {Sol} = 32 $ minutos de arco de ancho. Por el contrario, Betelgeuse es una fuente puntual, que cuando se transfiere a través de la atmósfera y el telescopio, se extiende sobre $ theta_ mathrm {apuesta} sim $ unos pocos segundos de arco cuadrados. Así su luz estará más concentrada; es decir, será mucho más brillante, pero llegará a un área mucho más pequeña de su retina. Sin embargo, su ojo también se moverá, difuminando la luz. No siendo fisiólogo, por el bien de este cálculo, asumo que la luz se esparce sobre un disco de 1 minuto de arco de ancho (aproximadamente del tamaño de un planeta visto desde la Tierra).

Por tanto, el factor $ f $ será en sí mismo un factor $ ( theta_ mathrm {Sol} / theta_ mathrm {Apuesta}) ^ 2 simeq 1000 $ veces más grande, es decir, Betelgeuse es solo $ sim 3 , 000 $ veces más tenue que el sol.

Por lo tanto, para nuestras suposiciones, su ojo se dañará si observa la explosión de Betelgeuse a través de un telescopio con un área $ sim 3 , 000 $ más grande, o aproximadamente 55 veces más ancho, que su pupila. Con luz brillante, la pupila se contrae aproximadamente a 3 mm de diámetro, por lo que si observa a través de un telescopio de 16 cm o más grande, podría dañar su ojo.

Basado en modelos evolutivos de Betelgeuse, Dolan et al. (2016) estiman una magnitud aparente de $ m = -12,4 $, es decir, aproximadamente 6 veces más brillante que nuestra estimación. Esto significaría que solo necesita un telescopio de 7 cm para dañar su ojo.

Sin embargo, como Mark escribe en su respuesta, las supernovas no aumentan a su brillo máximo en cuestión de segundos, sino en cuestión de días (aproximadamente la mitad de una revista por día), por lo que tiene mucho tiempo para mirar hacia otro lado.


De Wikipedia: Las curvas de luz visual de los diferentes tipos de supernovas dependen todas en momentos tardíos del calentamiento radiactivo, pero varían en forma y amplitud debido a los mecanismos subyacentes, la forma en que se produce la radiación visible, la época de su observación y la transparencia del material expulsado. Las curvas de luz pueden ser significativamente diferentes en otras longitudes de onda. Por ejemplo, en las longitudes de onda ultravioleta hay un pico temprano extremadamente luminoso que dura solo unas pocas horas correspondiente a la ruptura del choque lanzado por el evento inicial, pero esa ruptura es apenas detectable ópticamente.

No estoy seguro de querer mirar a Betelgeuse a través de un telescopio grande cuando esto suceda. La luz visible no es lo que daña tu ojo. UV es.


Apa yang akan terjadi jika seseorang memiliki teleskop dan menyaksikan Betelgeuse ketika menggunakan supernova?

Detektor Neutrino dan kelimpahan Neutrino akan mendeteksi pertunjukan yang akan datang sekitar 3 mermelada sebelum tanda-tanda yang terlihat, sehingga akan ada waktu untuk mengarahkan teleskop tertentu yang dapat menangani kecerahan ke arah itu.

Saya ingin tahu apakah seseorang dengan teleskop yang menunjuk ke arah itu akan memiliki kejutan yang tidak menyenangkan. Apakah komunitas ilmiah bijaksana untuk tidak mengumumkan ledakan bintang besar sampai setelah itu terlihat untuk menghindari efek negatif potensial dari para astronom amatir yang terlalu bersemangat.

Saya menyadari ini adalah pertanyaan konyol dan mungkin terlalu bergantung pada teleskop, tapi saya penasaran.

Tidak, itu tidak akan menjadi masalah. Supernova sama sekali tidak seperti bola lampu - mereka mencerahkan selama beberapa hari dan redup lagi bahkan lebih lambat. Berikut sejumlah kurva cahaya berbeda yang diambil dari Wikipedia:

Peningkatannya cepat pada skala astronomi - beberapa urutan besarnya selama sekitar sepuluh hari - tetapi sangat lambat pada skala manusia. Seorang amatir yang melihatnya tidak akan melihat perubahan signifikan dalam kecerahan, tetapi jika orang yang sama kembali beberapa jam kemudian atau malam berikutnya, perubahan itu akan sangat jelas.

Sejauh yang bisa kita katakan, alasannya adalah bahwa cahaya pada kecerahan puncak disebabkan oleh emisi dari material yang meledak oleh ledakan. Sebagai contoh, dalam Tipe 1a SNe, sebagian besar cahaya berasal dari peluruhan radioaktif dari massa besar nikel-56 yang dikeluarkan (waktu paruh 6 hari).

El artículo Wikipedia pada supernova cukup baik dan mencakup semua ini secara lebih rinci.

Jika Anda bersikeras mengamati Betelgeuse yang meledak pada kecerahan puncak, Anda berpotensi merusak mata Anda. Jawaban lengkap memasuki ranah fisiologi. Di sini saya akan membahas bagian astronomi:

Betelgeuse akan meledak sebagai supernova tipo II, kecerahan tipikal adalah sekitar. Dengan jarak, módulo jaraknya adalah jadi besarnya yang terlihat adalah M ∼ - 17 d ≃ 200 p c

Untuk perhitungan ini saya berasumsi bahwa Matahari adalah ambang untuk merusak mata Anda (pandangan singkat pada Matahari tidak apa-apa, pandangan yang lebih lama akan menyebabkan kerusakan permanen. Tapi. Fisiologi.). Matahari memiliki magnitudo, yaitu magnitudo lebih terang. Dengan kata lain, Betelgeuse akan menjadi kali lebih redup daripada Matahari. m ⊙ = - 26,7 Δ m = 16,2

Namun, Matahari adalah sumber yang diperluas, mencakup sudut kira-kira arcminutes. Sebaliknya, Betelgeuse adalah sumber titik, yang ketika ditransfer melalui atmosfer dan teleskop, tersebar di beberapa arcsecond persegi. Dengan demikian cahayanya akan lebih terkonsentrasi yaitu akan jauh lebih terang, área de tetapi akan mengenai retina yang jauh lebih kecil. Namun, mata Anda juga akan bergerak, mengoleskan cahaya. Bukan menjadi ahli fisiologi, demi perhitungan ini saya berasumsi bahwa cahaya dioleskan di atas cakram 1 melintas 1 (sekitar ukuran planet dilihat dari Bumi). θ S u n = 32 θ B e t ∼

Dengan demikian, faktor itu sendiri akan menjadi faktor kali lebih besar - yaitu, Betelgeuse hanya kali lebih redup daripada matahari. f (θ S u n / θ B e t) 2 ≃ 1000 ∼ 3000

Oleh karena itu, untuk asumsi kami mata Anda akan rusak jika Anda mengamati Betelgeuse yang meledak melalui teleskop dengan area lebih besar - atau kira-kira 55 kali lebih luas - dari murid Anda. Dalam cahaya terang, alumno berkontraksi dengan diámetro sekitar 3 mm, jadi jika mengamati melalui teleskop 16 cm atau lebih besar, Anda dapat merusak mata Anda. ∼ 3000

Berdasarkan model evolusi Betelgeuse, Dolan et al. (2016) memperkirakan besarnya, yaitu sekitar 6 kali lebih terang dari perkiraan kami. Ini berarti Anda hanya perlu teleskop 7 cm untuk merusak mata Anda. m = - 12,4

Namun, seperti yang ditulis Mark dalam jawabannya, supernova tidak meningkatkan kecerahan puncaknya dalam hitungan detik, tetapi dalam hitungan hari (kira-kira setengah mag per hari), jadi Anda punya banyak waktu untuk berpaling.


¿Cuánto tiempo le queda a la estrella Betelgeuse, que alguna vez se oscureció?

Se la ha llamado una de las estrellas más famosas de todos los tiempos: Betelgeuse (pronunciado & quot; Beetlejuice & quot; como la película) es parte de la conocida constelación de Orión y suele ser la décima estrella más brillante del cielo, visible incluso a simple vista. .

"Betelgeuse a lo largo del tiempo ha sido más famoso que Mickey Mouse, o cualquier ser humano vivo hoy", dice Andy Howell, astrónomo del Observatorio Las Cumbres y físico de la Universidad de California, Santa Bárbara, en una entrevista por correo electrónico. "Eso se debe a que durante cientos de miles de años, nuestro entretenimiento nocturno humano estuvo mirando el cielo nocturno".

Pero en octubre de 2019, la estrella de Betelgeuse comenzó a oscurecerse misteriosamente. Su disminución de brillo fue evidente incluso para los observadores casuales. Los astrónomos estaban desconcertados por su repentino cambio de humor. Algunos sospechaban que Betelgeuse se estaba quedando sin combustible, quizás convirtiéndose en supernova. Las estrellas que se convierten en supernovas crean las explosiones más poderosas que ocurren en el espacio.

Sin embargo, investigaciones más recientes indican que Betelgeuse no está necesariamente al borde de la muerte. Es posible que simplemente haya producido una especie de campo de escombros que bloqueó temporalmente su increíble brillo.

"Betelgeuse es una estrella supergigante roja, aproximadamente 12 veces la masa del sol, pero la friolera de 900 veces el diámetro", dice Howell. "Eso significa que si Betelgeuse estuviera donde está el sol, fácilmente se tragaría la Tierra y se extendería más allá de la órbita de Júpiter".

Agrega que las supergigantes rojas son estrellas al final de sus vidas, después de haber fusionado todo el hidrógeno con helio en sus núcleos. A medida que queman elementos cada vez más pesados, sus núcleos se contraen y sus capas exteriores se hinchan hasta alcanzar dimensiones extraordinarias.

Betelgeuse siempre ha sido conocida por su brillo variable. Generalmente, esas fluctuaciones ocurren con regularidad y solo en cantidades modestas. Howell dice que esto sucede porque pulsa mientras la atmósfera estelar se agita como una olla de agua hirviendo, arrojando enormes gotas de material.

"Pero el año pasado comenzó a atenuarse notablemente a simple vista y se volvió bastante oscuro durante mucho tiempo de una manera que no se había visto en más de un siglo", dice. "Era un misterio hasta que las observaciones revelaron que había una enorme nube de polvo que cubría una gran fracción de la estrella".

"La causa de la atenuación está en discusión y discusión", envía un correo electrónico a Edward Guinan, profesor de astrofísica y ciencias planetarias en Villanova. “La atenuación podría deberse a la expulsión de gas que se enfrió hasta convertirse en polvo y bloqueó la luz de la estrella. Por otro lado, el oscurecimiento reciente (llamado 'gran oscurecimiento' o 'gran desmayo') ocurrió en el momento esperado en la periodicidad de 430 días, por lo que en este caso estaría relacionado con un enfriamiento causado por pulsaciones o la presencia de un super -célula de convección grande. & quot

Guinan agrega que él y sus colegas piensan que la atenuación fue causada por un pulso extra-energético o el surgimiento de una celda de convección gigante y no por polvo nuevo. "Las observaciones continuas deberían responder a esta pregunta pronto", dice.


Betelgeuse: estrella moribunda despierta la esperanza de una supernova del tamaño de & # 8216moon & # 8217 sobre la Tierra

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Betelgeuse, la estrella roja normalmente brillante en la constelación de Orión, podría estar muriendo, y su supernova algún día rivalizará con la luna en el cielo sobre la Tierra. Un día.

Betelgeuse se encuentra actualmente en su fase supergigante roja, que es la etapa geriátrica de la vida de una estrella cuando se vuelve brillante e hinchada antes de morir. La siguiente fase es una supernova en toda regla, cuando la estrella colapsará sobre sí misma en una explosión masiva.

Se espera que la explosión ocurra & # 8220 en algún momento en los próximos 100.000 años & # 8221 según la NASA. Cuando suceda, se espera que ilumine el cielo sobre la Tierra en una exhibición espectacular que durará semanas.

Muchos observadores del cielo esperan que & # 8220 en algún momento & # 8221 sea & # 8220 en algún momento pronto & # 8221 después de observar una disminución obvia en la luz de Betelgeuse & # 8217 en los últimos meses. El brillo de Betelgeuse # 8217 se desvaneció en más de la mitad en la última parte de 2019, haciéndolo más tenue de lo que jamás ha sido en la historia registrada. Todavía es visible en el & # 8220armpit & # 8221 de Orión, pero no es tan brillante como solía ser.

La NASA dice que Betelgeuse es & # 8220 & # 8221 & # 8220 & # 8221 simplemente ejecutando sus ciclos variables, lo que lo hace parecer más brillante o más tenue de vez en cuando. Es una vieja estrella de mal humor y tos, y es probable que haya hipo a medida que se acerca el final.

3:09 La NASA descubre el primer planeta potencialmente habitable del tamaño de la Tierra

Un estallido reciente de ondas gravitacionales ha alimentado la especulación de que el final podría estar cerca de Betelgeuse, aunque el astrónomo Andy Howell dice que las dos situaciones probablemente no estén relacionadas.

Howell admitió haber salido para ver si Betelgeuse había explotado el martes, aunque lo comparó con & # 8220comprar un boleto de lotería & # 8221 en términos de la pequeña posibilidad de que ocurriera.

& # 8220Betelgeuse explotar sería mucho más emocionante que ganar la lotería & # 8221, tuiteó Howell. & # 8220Los ganadores de la lotería ocurren todos los días. Han pasado 400 años desde que los humanos vieron una supernova en nuestra galaxia, y yo soy una de las personas mejor preparadas del planeta para ello.

El experto en supernovas J. Craig Wheeler dice que es muy poco probable que Betelgeuse esté a punto de explotar.

“Mi dinero desde el principio ha sido que Betelgeuse está pasando por un cambio cuasiperiódico algo extremo, pero por lo demás normal, en el brillo”, dijo a The New York Times de la Universidad de Texas en Austin.

Sin embargo, algunos observadores del cielo dicen que están listos para iniciar la guardia de la muerte de Betelgeuse. Por si acaso.

Solo un tipo, con un telescopio, esperando que Betelgeuse explote.

& mdash Mark Benson (@WaysideWriter) 14 de enero de 2020

Betelgeuse está aproximadamente a 640 años luz de la Tierra. Eso significa que está lo suficientemente cerca como para que podamos verlo morir sin un telescopio, mientras que está lo suficientemente lejos como para que no nos haga daño cuando se vaya, dice la NASA. Y absolutamente desaparecerá en algún momento de los próximos 100.000 años, en lo que los astrónomos dicen que será una exhibición verdaderamente espectacular.

Cuando Betelgeuse explote, la supernova será tan brillante como un cuarto de luna en la Tierra y el cielo # 8217, según un artículo de 2015 sobre el tema de Jillian Scudder, una astrofísica con sede en el Reino Unido. La supernova se mostraría claramente en el cielo nocturno e incluso sería visible durante el día si sabes dónde mirar.

1:59 Magnificencia de & # 8216Super Wolf Blood Moon & # 8217 capturado en video de lapso de tiempo

Scudder dijo que una Betelgeuse moribunda sería aproximadamente 16 veces más brillante que la supernova mejor documentada, lo que causó revuelo entre muchas civilizaciones antiguas en 1006.

& # 8220Se dijo que la supernova en 1006 era lo suficientemente brillante como para proyectar una sombra por la noche & # 8221 Scudder. & # 8220 Betelgeuse, al ser significativamente más brillante, probablemente también proyectaría sombras. & # 8221

Una simulación sugiere que se vería como una farola brillante que cuelga en el cielo durante varias semanas antes de que se desvanezca, dejando una estrella menos en la constelación de Orión.

El popular astrónomo Neil deGrasse Tyson se hizo eco de las palabras de Scudder en un largo hilo de Twitter sobre la muerte de Betegeuse y # 8217 a principios de este mes.

& # 8220 No hay necesidad de entrar en pánico, pero si explota, el destello sería visible durante el día y rivalizaría con el brillo de la luna durante semanas & # 8221 Tyson escribió.

Tyson también señaló que Betelgeuse & # 8220 puede haber explotado ya & # 8221, ya que su luz tardaría unos 640 años en llegar a la Tierra. Eso lo convertiría en un fantasma o una & # 8220 estrella muerta caminando & # 8221, como dijo Tyson.

De hecho, podría haber muchas & # 8220 estrellas muertas & # 8221 en el cielo nocturno en este momento, aunque no lo sabríamos durante milenios debido al tiempo que tarda la luz en viajar a través del espacio.

Como dijo una vez el escritor Alan Moore: & # 8220Todo lo que vemos de las estrellas son sus viejas fotografías. & # 8221

Y la siguiente fotografía de Betelgeuse # 8217 podría ser una locura, aunque podría tomar algunos milenios para que nos llegue.


Betelgeuse es más pequeño, más cercano y ganó & # 8217t explotará pronto

Betelgeuse como se ve en longitudes de onda submilimétricas por el telescopio ALMA en Chile. El & # 8220bump & # 8221 en el lado izquierdo es gas caliente que sobresale ligeramente de la atmósfera extendida de la estrella supergigante roja. Imagen vía ALMA (ESO / NAOJ / NRAO) / E. O’Gorman / P. Kervella / ASU.

Betelgeuse es una estrella supergigante roja en la famosa constelación de Orión el Cazador y una de las estrellas más brillantes de nuestro cielo nocturno. El año pasado, esta querida estrella brillante comenzó a atenuarse drásticamente, lo que provocó especulaciones sobre si finalmente podría estar llegando a su fin en una explosión de fuego & # 8211 una supernova & # 8211 como se espera que suceda en algún momento en el futuro. Muchos preguntaron ¿Podría ser esto? Fue muy emocionante. Pero ahora, un nuevo estudio de investigadores de la Universidad Nacional de Australia & # 8211 anunciado el 16 de octubre de 2020 & # 8211 sugiere que podríamos tener que esperar otros 100.000 años antes de Betelgeuse & # 8217s explosivo final. Los hallazgos también muestran que Betelgeuse es más pequeño y más cercano de lo que pensaban los científicos.

Los investigadores publicaron sus conclusiones en un nuevo artículo revisado por pares en El diario astrofísico el 13 de octubre de 2020.

Esta imagen comparativa muestra la estrella Betelgeuse antes y después de su atenuación sin precedentes, que comenzó a fines de 2019.Las observaciones, tomadas con el instrumento SPHERE del Very Large Telescope (VLT) en enero y diciembre de 2019, muestran cuánto se desvaneció la estrella y cómo su forma aparente cambió. Imagen vía ESO / M. Montargès et al.

Meridith Joyce de ANU, quien dirigió el estudio, declaró:

Normalmente es una de las estrellas más brillantes del cielo, pero hemos observado dos gotas en el brillo de Betelgeuse desde finales de 2019. Esto generó especulaciones de que podría estar a punto de explotar. Pero nuestro estudio ofrece una explicación diferente. Sabemos que el primer evento de atenuación involucró una nube de polvo. Descubrimos que el segundo evento más pequeño probablemente se debió a las pulsaciones de la estrella.

Si de hecho el segundo oscurecimiento de la estrella se debió a pulsaciones naturales, eso sería significativo en términos de lo que le sucederá a Betelgeuse en el futuro a corto y largo plazo. Utilizando modelos hidrodinámicos y sísmicos, los investigadores pudieron determinar que las ondas de presión eran la causa de las pulsaciones. Esto significa que la estrella todavía está quemando helio y, por lo tanto, no debería explotar pronto. El coautor Shing-Chi Leung de la Universidad de Tokio dijo que el estudio:

& # 8230 confirmó que las ondas de presión & # 8211 esencialmente, ondas sonoras & # 8211 fueron la causa de la pulsación de Betelgeuse.

Esta imagen, obtenida con el instrumento VISIR en el Very Large Telescope de ESO, muestra la luz infrarroja emitida por el polvo que rodea a Betelgeuse en diciembre de 2019.Las nubes de polvo, que se asemejan a las llamas en esta dramática imagen, se forman cuando la estrella arroja su material. de vuelta al espacio. El disco negro oscurece el centro de la estrella y gran parte de su entorno, que son muy brillantes y deben enmascararse para permitir que se vean las columnas de polvo más débiles. El punto naranja en el medio es la imagen ESFERA de la superficie de Betelgeuse, que tiene un tamaño cercano al de la órbita de Júpiter. Imagen vía ESO / P. Kervella / M. Montargès et al.

Está quemando helio en su núcleo en este momento, lo que significa que no está ni cerca de explotar. Podríamos estar mirando alrededor de 100.000 años antes de que ocurra una explosión.

El estudio también proporcionó otros detalles sorprendentes sobre Betelgeuse: es más pequeño y está más cerca de nuestro sistema solar de lo que se pensaba. Sigue siendo una estrella supergigante roja, cientos de veces más grande que nuestro sol, pero con un radio un poco más pequeño. Según el coautor László Molnár del Observatorio Konkoly en Budapest:

El tamaño físico real de Betelgeuse ha sido un poco misterioso, estudios anteriores sugirieron que podría ser más grande que la órbita de Júpiter. Nuestros resultados dicen que Betelgeuse solo se extiende a 2/3 de eso, con un radio 750 veces el radio del sol.

Una vez que tuvimos el tamaño físico de la estrella, pudimos determinar la distancia a la Tierra. Nuestros resultados muestran que está a solo 530 años luz de nosotros, un 25% más cerca de lo que se pensaba.

Meridith Joyce de ANU, autora principal del nuevo estudio. Imagen vía ANU.

Eso & # 8217 está significativamente más cerca que la distancia estimada previamente de 724 años luz, pero todavía bastante lejos en cuanto a seguridad. Siempre que Betelgeuse finalmente explota, todavía está lo suficientemente distante como para que la explosión no tenga mucho efecto, si es que tiene alguno, en la Tierra. Ese es un pensamiento reconfortante, aunque si los científicos tienen razón, ninguno de los que estamos vivos en este momento estará presente para verlo. Pero para cualquier otro científico de la época, será una oportunidad única de presenciar una supernova relativamente cercana. Joyce dijo:

Todavía es un gran problema cuando estalla una supernova. Y este es nuestro candidato más cercano. Nos da una oportunidad única de estudiar lo que les sucede a estrellas como esta antes de que exploten.

En agosto pasado, los científicos que utilizaron el telescopio espacial Hubble (HST) informaron que una gran nube de polvo probablemente causó la primera atenuación importante de la estrella, a partir de finales de 2019. Se cree que la nube de polvo se formó a partir de un denso gas caliente que se movía a través de Betelgeuse # 8217s atmósfera extendida.

El concepto de este artista de 3 paneles ilustra una nueva investigación, explicando por qué la estrella supergigante roja brillante Betelgeuse de repente se volvió más débil durante varios meses a fines de 2019 y principios de 2020. En el panel 1, una gota de plasma brillante y caliente es expulsada de la estrella. En el panel 2, el gas expulsado que sale se expande rápidamente hacia afuera y se enfría para formar una enorme nube de polvo oscurecedor. En el panel 3, la enorme nube de polvo bloquea parcialmente la luz de Betelgeuse. Imagen vía NASA / ESA / E. Wheatley (STScI) / CfA.

Más tarde, la estrella comenzó a regresar a su brillo normal hasta finales de junio y principios de agosto de 2020, cuando comenzó a atenuarse una vez más. Como se explica en este nuevo estudio, el segundo oscurecimiento más superficial probablemente fue causado por pulsaciones normales en la propia estrella. Esto no es demasiado sorprendente, ya que Betelgeuse es una estrella variable y pasa por ciclos de brillo que duran aproximadamente 420 días.

Los nuevos resultados apoyan otras afirmaciones de los científicos de que Betelgeuse probablemente no se convertirá en supernova en el corto plazo. Además, tener mediciones más precisas del tamaño y la distancia de la estrella ayudará a los investigadores a comprender mejor su comportamiento y cómo y por qué estas estrellas gigantes eventualmente enfrentan muertes tan ardientes.

En pocas palabras: Es posible que la estrella supergigante roja Betelgeuse no explote hasta dentro de 100.000 años, y también es más pequeña y más cercana de lo que se pensaba, según un nuevo estudio.


SN1987A remanente

Toda esta charla sobre el mínimo de cien años de Betelgeuse tiene a la gente entusiasmada con la posibilidad de que la gran estrella roja explote en una supernova espectacular. Si bien una supernova de Betelgeuse será visible durante semanas, si no meses, a simple vista, eventualmente se desvanecerá.

¿Cuánto tiempo antes de que podamos esperar recoger el remanente visualmente con un telescopio de clase amateur?

Recuerde que SN1054 ahora es M1, observado por primera vez

SN 1572 (la supernova de Tycho) se observó por primera vez en los años 60 utilizando uno de los telescopios de Mt Palomar; parece que es invisible para los telescopios de aficionados.

SN 1604 (Kepler's Supernova): estado no claro.

¿Es posible ver la estrella original y el remanente en una vida?

# 2 hormiga espacial

Toda esta charla sobre el mínimo de cien años de Betelgeuse tiene a la gente entusiasmada con la posibilidad de que la gran estrella roja explote en una supernova espectacular. Si bien una supernova de Betelgeuse será visible durante semanas, si no meses, a simple vista, eventualmente se desvanecerá.

¿Cuánto tiempo antes de que podamos esperar recoger el remanente visualmente con un telescopio de clase amateur?

Recuerde que SN1054 ahora es M1, observado por primera vez

700-800 años después.

SN 1572 (la supernova de Tycho) se observó por primera vez en los años 60 utilizando uno de los telescopios de Mt Palomar; parece que es invisible para los telescopios de aficionados.

SN 1604 (Kepler's Supernova): estado no claro.

¿Es posible ver la estrella original y el remanente en una vida?

El remanente de 1987a ya ha sido fotografiado por Hubble y / o algunos observatorios más grandes, iirc. Sin embargo, dudo que la mayoría de los equipos de aficionados sean capaces de observarlo / obtener imágenes.

# 3 Privado del sueño

Recuerde que SN1054 ahora es M1, observado por primera vez

700-800 años después.

SN 1572 (la supernova de Tycho) se observó por primera vez en los años 60 utilizando uno de los telescopios de Mt Palomar; parece que es invisible para los telescopios de aficionados.

SN 1604 (Kepler's Supernova): estado no claro.

Cada una de las supernovas mencionadas anteriormente son relativamente distantes en comparación con Betelgeuse. Aunque hay mucha incertidumbre, las distancias aproximadas son 6.000 / 8.000 / 20.000 años luz, pero Betelgeuse está a 700 años LY de distancia.

Cuando se acabe, la supernova de Betelgeuse será espectacular. Si sucediera mañana, esperaría que el remanente en expansión fuera visible con bastante rapidez después de que el resplandor de la supernova disminuya, incluso en ámbitos de aficionados. 1987A es visible en grandes alcances, pero está muchas (¡muchas!) Veces más lejos que Betelgeuse, sospecho que 'algo' siempre sería visible: el resplandor del SN al principio, luego la enana blanca que se oscurece, luego el remanente en expansión como la enana blanca se oscurece.

Hoy había un artículo en CNN, exactamente sobre esto, y decía que se puede esperar que las estrellas como Betelgeuse (estaban hablando de Betelgeuse, específicamente) vivan.

9MY. Continuó diciendo que una supernova, aunque el momento exacto es impredecible, probablemente falten 100.000 años. No tengo ni idea de estos intervalos de tiempo, solo estoy transmitiendo lo que leo. ¿Cómo será la astronomía amateur en 100.000 años? La astronomía amateur dentro de 100.000 años puede ser exactamente lo que era hace 100.000 años, de modo que cuando la 'estrella visitante' se atenúe por debajo del umbral de la visión humana sin ayuda, es posible que nunca se la vuelva a ver.

¡Los simios, por otro lado, pueden seguir la progresión descrita anteriormente, con sus miras de aficionado! Al menos cuando los descomunales restos de la Estatua de la Libertad no bloqueen su vista. JAJAJA.

# 4 B l a k S t a r

Decir ah. Sin embargo, cielos oscuros en la zona prohibida.

# 5 Allan Wade

En 1987 estaba contemplando la astronomía profesional y pasaba todas las noches al aire libre. Estaba haciendo una panorámica alrededor del LMC y vi una estrella muy brillante en el borde de la Tarántula que no estaba allí la noche anterior. Llamé a mi profesor de física de inmediato y me dijo casualmente, probablemente sea una supernova. Lo que daría por tener Internet en ese entonces.

Con esa conexión en mente, fue emocionante en abril de este año cuando pude ver por primera vez los restos de SN1987A en el 32 ”. Nunca lo había considerado antes, pero supongo que no sería demasiado común que alguien vea tanto la supernova como su remanente. En mi caso, las observaciones estuvieron separadas por poco más de 32 años.

# 6 Araguaia

Aquí hay una pregunta: ¿qué sucede si está observando una estrella cercana con una apertura decente cuando explota? ¿Te quedas ciego?

# 7 AstroVPK

Cada una de las supernovas mencionadas anteriormente son relativamente distantes en comparación con Betelgeuse. Aunque hay mucha incertidumbre, las distancias aproximadas son 6.000 / 8.000 / 20.000 años luz, pero Betelgeuse está a 700 años LY de distancia.

Cuando se acabe, la supernova de Betelgeuse será espectacular. Si sucediera mañana, esperaría que el remanente en expansión fuera visible con bastante rapidez después de que el resplandor de la supernova disminuya, incluso en ámbitos de aficionados. 1987A es visible en grandes alcances, pero está muchas (¡¡muchas !!) veces más lejos que Betelgeuse, sospecho que 'algo' siempre sería visible: el resplandor del SN al principio, luego la enana blanca que se oscurece, luego el remanente en expansión como la enana blanca se oscurece.

Hoy hubo un artículo en CNN, exactamente sobre esto, y decía que se puede esperar que las estrellas como Betelgeuse (estaban hablando de Betelgeuse, específicamente) vivan.

9MY. Continuó diciendo que una supernova, aunque el momento exacto es impredecible, probablemente falten 100.000 años. No tengo idea acerca de estos períodos de tiempo, solo estoy transmitiendo lo que leo. ¿Cómo será la astronomía amateur en 100.000 años? La astronomía amateur dentro de 100.000 años bien puede ser exactamente lo que era hace 100.000 años, de modo que cuando la 'estrella visitante' se atenúe por debajo del umbral de la visión humana sin ayuda, es posible que nunca se la vuelva a ver.

¡Los simios, por otro lado, pueden seguir la progresión descrita anteriormente, con sus miras de aficionado! Al menos cuando los descomunales restos de la Estatua de la Libertad no bloqueen su vista. JAJAJA.

La distancia hace que cualquier remanente sea diez veces mayor en tamaño angular con un tamaño físico real dado; ese es un gran punto. Allan Wade commented in the post above that he's seen the SN1987A remnant in a 32" scope. It's been 32 years since 1987, so it sounds like if Betelgeuse does go supernova, it'll be possible to have seen it as a star, supernova, and remnant within a lifespan. That's pretty cool.


What happens if Betelgeuse explodes?

As a star nears the end of its life, it runs out of fuel and essentially collapses under its own gravity. The death of a giant star results in a massive explosion witnessed across galaxies, a supernova.

Astronomers have only been able to observe supernovae faint stars in distant galaxies. Because of the distance, these supernovae are only detected long after the star has exploded. But Betelgeuse is right here in our neck of cosmic woods — being this close to the star means that scientists could observe the entire process from start to finish in unprecedented detail.

“We’ll have a front-row seat observation to what happens when a star becomes a supernova,” Guinan says.

The problem is knowing Cuándo that might happen. Astronomers aren’t exactly sure what happens before a star goes supernova, so it’s hard to predict whether Betelgeuse will explode tomorrow -- or 100,000 years from now. When Betelgeuse explodes remain a cosmic mystery.

“No one has ever really seen a star before it became supernova, or measured it for weeks or months before it happened,” Guinan says. “There’s no precedence, there are no clues.”

Scientists still aren't sure whether this is part of the star’s irregular behavior or if Betelgeuse is about to give us the show of a lifetime.

“There’s a very, very, very low chance that it would blow up, but if it does -- then it would completely change my life,” Andy Howell, staff scientist at Las Cumbres Observatory Global Telescope Network, tells Inverse. “It’s like a lottery ticket . very low probability but life-changing.”

If Betelgeuse were to explode, the star will appear super bright once more— in fact, it's going to appear brighter than it's ever been.

The exploding star would reach peak brightness after a week or so, becoming as bright as the full Moon in the night sky and casting a shadow on Earth.

The detonation would also be visible during the daytime, similar to how Venus looks in twilight. Its light would last for a few months, before it plateauing and eventually completely fading from our vision over the course of a year or two.

Aside from the awe-inspiring sight of a star visible during the day, it would be an incredible learning opportunity for scientists around the world. An astronomical event of this size would make everyone hyper-aware of astronomy and the intricate science behind our stars, Howell says.

Observing a supernova in real time would also provide insight into some of the still-unexplored physics behind the stellar explosions, he says.

“People have been trying to simulate supernova for decades,” Howell says. “But in the simulators, they haven’t been blowing up.”

Because our knowledge of these events is incomplete, astronomers think they are likely still missing a piece of the puzzle behind what causes a star to explode.


Betelgeuse went dark, but didn’t go supernova. What happened?

What look like dramatic flames are actually clouds of dust surrounding the red supergiant star Betelgeuse, as photographed in infrared light by the Very Large Telescope in Chile. The black disk blocks the star’s bright light to allow the dust plumes to show. Betelgeuse itself, photographed by the SPHERE instrument in Chile, is superimposed in the center of the black disk.

ESO, Pierre Kervella, M. Montargès et al

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November 29, 2020 at 6:00 am

Astrophysicist Miguel Montargès has a clear memory of the moment the stars became real places to him. He was 7 or 8 years old, looking up from the garden of his parents’ apartment in the south of France. A huge, red star winked in the night. The young space fan connected the star to a map he had studied in an astronomy magazine and realized he knew its name: Betelgeuse.

Something shifted for him. That star was no longer an anonymous speck floating in a vast uncharted sea. It was a destination, with a name.

“I thought, wow, for the first time … I can name a star,” he says. The realization was life-changing.

Since then, Montargès, now at the Paris Observatory, has written his Ph.D. thesis and about a dozen papers about Betelgeuse. He considers the star an old friend, observing it many times a year, for work and for fun. He says good-bye every May when the star slips behind the sun from the perspective of Earth, and says hello again in August when the star comes back.

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So in late 2019, when the bright star suddenly dimmed for no apparent reason, Montargès was a little alarmed. Some people speculated that Betelgeuse was about to explode in a brilliant supernova that would outshine the full moon. Astronomers know the star is old and its days are numbered, but Montargès wasn’t ready to see it go.

“It’s my favorite star,” he says. “I don’t want it to die.”

Other researchers, though, were eager to watch Betelgeuse explode in real time. Supernovas mark the violent deaths of stars that are at least eight times as massive as the sun (SN: 11/7/20, p. 20). But astronomers still don’t know what would signal that one is about to blow. The outbursts sprinkle interstellar space with elements that ultimately form the bulk of planets and people — carbon, oxygen, iron (SN: 2/18/17, p. 24). So the question of how supernovas occur is a question of our own origins.

A bit dim

The SPHERE instrument in Chile took images of Betelgeuse in January (top) and December (bottom) 2019. The December image shows a dark splotch, a dimming, over Betelgeuse’s southern hemisphere.

January 2019

ESO, M. Montargès et al
December 2019

ESO, M. Montargès et al

But the explosions are rare — astronomers estimate that one occurs in our galaxy just a few times a century. The last one spotted nearby, SN 1987A, was more than 33 years ago in a neighboring galaxy (SN: 2/18/17, p. 20). Betelgeuse is just one of the many aging, massive stars — called red supergiants — that could go supernova at any moment. But as one of the closest and brightest, Betelgeuse is the one that space enthusiasts know best.

So when the star started acting strangely at the end of last year, Montargès and a small band of Betelgeuse diehards aimed every telescope they could at the dimming giant. Over the following months, the star returned to its usual brightness, and the excitement over an imminent supernova faded. But the flurry of data collected in the rush to figure out what was happening might help answer a different long-standing question: How do massive, old stars send their planet-building star stuff into the cosmos even before they explode?

Orion’s shoulder

If you’ve looked up at the stars during winter in the Northern Hemisphere, you’ve probably seen Betelgeuse, whether you realized it or not. The star is the second brightest in the constellation Orion, marking the hunter’s left shoulder from our perspective.

And it’s huge. Estimates for Betelgeuse’s vital statistics vary, but if it sat at the center of our solar system, the star would fill much of the space between the sun and Jupiter. At about 15 to 20 times as massive as the sun, somewhere between 750 and 1,000 times its diameter and just about 550 light-years from Earth, Betelgeuse is typically between the sixth- and seventh-brightest star in the sky.

Betelgeuse’s brightness varies, even under normal circumstances. Its outer layers are a bubbling cauldron of hot gas and plasma. As hot material rises to the surface, the star brightens as material falls toward the core, the star dims. That convection cycle puts Betelgeuse on a semiregular dimmer switch that fluctuates roughly every 400 days or so. The star’s brightness also varies about every six years, though astronomers don’t know why.

Big deal

Betelgeuse is the left shoulder of the Orion constellation (left). The star’s first portrait, made with the Hubble Space Telescope in 1996, took some doing. Hubble’s operators worried that the bright star would fry the telescope’s detectors. So astrophysicist Andrea Dupree had to use every filter Hubble had — “like wearing four sets of sunglasses,” she says. “There was nothing. Black. No light got through.” Only by taking off the sunglasses could she finally see the massive star, with a diameter that rivals the width of Jupiter’s orbit.

What they do know is that Betelgeuse is running out of time. It’s less than 10 million years old, a youngster compared with the roughly 4.6-billion–year-old sun. But because Betelgeuse is so massive and burns through its fuel so quickly, it’s already in the final life stage of a red supergiant. Someday in the not too distant future, the star won’t be able to support its own weight — it will collapse in on itself and rebound in a supernova.

“We know one day it’s going to die and explode,” says Emily Levesque, an astrophysicist at the University of Washington in Seattle. But no one knows when. “In astronomical terms, ‘one day’ means sometime in the next 200,000 years.”

In October 2019, Betelgeuse started dimming, which wasn’t too strange in and of itself. The change fit within the normal 400ish-day cycle, says astronomer Edward Guinan of Villanova University in Pennsylvania, who has been tracking Betelgeuse’s cycles of brightness since the 1980s.

But by Christmas, Betelgeuse was the dimmest it had been in the 100-plus years that astronomers have measured it. And the dimming continued all the way through February.

Guinan was one of the first to sound the alarm. On December 7, and again on December 23, he and colleagues posted a bulletin on The Astronomer’s Telegram website announcing the star’s “fainting” and encouraging fellow astronomers to take a look.

There was no reason to think that the dimming was a harbinger of a supernova. “I never said it was going to be one,” Guinan says. But because these explosions are so rare, astronomers don’t know what the signals of an imminent supernova are. Dimming could be one of them.

That report of odd behavior was all astronomers and amateur space enthusiasts needed to hear. Online, the story caught fire.

“On Twitter, it was hysterical,” says Andrea Dupree, an astrophysicist at the Harvard & Smithsonian’s Center for Astrophysics in Cambridge, Mass. She recalls seeing one tweet suggesting that the explosion was going to happen that night, with the hashtag #HIDE. “Where am I going to hide? Under my desk?” (When Betelgeuse finally explodes, it probably won’t hurt life on Earth — it’s a safe distance away.)

Living large

After millions of years, stars that are between eight and 30 times the sun’s mass evolve into yellow supergiants, spend a few thousand years as such, then become red supergiants like Betelgeuse. Ultimately these stars explode violently as supernovas. The images above are not to scale.

C. ChangSources: Kathryn Neugent/Univ. of Washington S. Ekstrӧm et al/Astronomy & Astrophysics 2012

C. ChangSources: Kathryn Neugent/Univ. of Washington S. Ekstrӧm et al/Astronomy & Astrophysics 2012

Most astronomers didn’t really believe that Betelgeuse’s end was nigh, even as they rushed to schedule telescope time. But some got caught up in the excitement.

“I don’t expect it to blow,” Guinan recalls thinking. “But I don’t want to blink.” He signed up for phone alerts from telescopes that detect invisible particles called neutrinos and ripples in spacetime called gravitational waves. A detection of either one might be an early sign of a supernova. He found himself outside at 1 a.m. in January after a report of gravitational waves from the direction of Orion. “It was cloudy, but I thought I might see a brightening,” he says. “I’ve gotten crazy about it.”

Others were believers too, until their data cast doubt on the notion.

“I thought it might,” says astrophysicist Thavisha Dharmawardena of the Max Planck Institute for Astronomy in Heidelberg, Germany. “We knew there were other explanations, and we might have to look into it. But we know Betelgeuse is an old star, close to the end of its life. It was exciting.”

Two camps

Once the star started returning to its usual brightness in mid-February, talk of an imminent supernova faded. A paper published in the Oct. 10 Astrophysical Journal boosted confidence in Betelgeuse’s longevity, suggesting that the star is just at the beginning of its old age and has at least 100,000 years to go before it explodes. But what was it up to, if it was not on the verge of exploding?

As results from telescopes all over the world and in space flooded in, most astronomers have fallen into two camps. One says Betelgeuse’s dimming was caused by a cloud of dust coughed out by the star itself, blocking its glow. The other camp isn’t sure what the explanation is, but says “no” to the dust speculation.

One explanation for why Betelgeuse went dark in 2019 is that the star sneezed out a burst of gas and dust (illustrated, left), which condensed into a dark cloud. That cloud blocked the star’s face from the perspective of Earth (right). NASA, ESA, E. Wheatley/STScI

If the dust theory proves true, it could have profound implications for the origins of complex chemistry, planets and even life in the universe. Red supergiants are surrounded by diffuse clouds of gas and dust that are full of elements that are forged only in stars — and those clouds form before the star explodes. Even before they die, supergiants seem to bequeath material to the next generation of stars.

“The carbon, oxygen in our body, it’s coming from there — from the supernova and from the clouds around dying stars,” Montargès says. But it’s not clear how those elements escape the stars in the first place. “We have no idea,” he says.

Montargès hoped studying Betelgeuse’s dimming would let scientists see that process in action.

In December 2019, he and colleagues took an image of Betelgeuse in visible light with the SPHERE instrument on the Very Large Telescope in Chile. That image showed that, yes, Betelgeuse was much dimmer than it had been 11 months earlier — but only the star’s bottom half. Perhaps an asymmetrical dust cloud was to blame.

Observations from February 15, 2020, seem to support that idea (SN: 4/11/20, p. 6). Levesque and Philip Massey of the Lowell Observatory in Flagstaff, Ariz., compared the February observations with similar ones from 2004. The star’s temperature hadn’t dropped as much as would be expected if the dimming was from something intrinsic to the star, like its convection cycles, the pair reported in the March 10 Astrophysical Journal Letters.

That left dust as a reasonable explanation. “We know Betelgeuse sheds mass and produces dust around itself,” Levesque says. “Dust could have come toward us, cooled and temporarily blocked the light.”

Dark cloud

A strong vote for dust came from Dupree, who was watching Betelgeuse with the Hubble Space Telescope. Like Guinan, she has a decades-long relationship with Betelgeuse. In 1996, she and colleague Ronald Gilliland looked at Betelgeuse with Hubble to make the first real image of any star other than the sun. Most stars are too far and too faint to show up as anything but a point. Betelgeuse is one of the few stars whose surface can be seen as a two-dimensional disk — a real place.

By the end of 2019, Dupree was observing Betelgeuse with Hubble several times a year. She had assembled an international team of researchers she calls the MOB, for Months of Betelgeuse, to observe the star frequently in a variety of wavelengths of light.

In late 2019, Betelgeuse started dimming (V curve, right) more than its normal up and down (V curve, left). The blue and green dots are brightness measurements from ground-based observatories.

Betelgeuse brightness measurements, 2019-2020

A.K. Dupree et al/Astrophysical Journal 2020

A.K. Dupree et al/Astrophysical Journal 2020

The goal was the same as Montargès’: to answer fundamental questions about how Betelgeuse, and perhaps other red supergiants, lose material. The MOB had baseline observations from before the dimming and already had Hubble time scheduled to track the star’s brightness cycles.

Those observations showed that in January and March 2019, Betelgeuse looked “perfectly normal,” Dupree says. But from September through November, just before the dimming event, the star gave out more ultraviolet light — up to four or five times its usual UV brightness — over its southern hemisphere.

The temperature and electron density in that region went up, too. And material seemed to be moving outward, away from the star and toward Earth.

Dupree and colleagues’ theory of what happened, reported in the Aug. 10 Astrophysical Journal, is that one of the giant bubbles of hot plasma always churning in the star’s outer layers rose to the edge of the star’s atmosphere and escaped, sending huge amounts of material flowing into interstellar space. That could be one way that red supergiants shed material before exploding.

Once it had fled the star, that hot stuff cooled, condensed into dust and floated in front of Betelgeuse for several months. As the dust cleared, Betelgeuse appeared brighter again.

“It seems to us that what we saw with the ultraviolet is kind of the smoking gun,” Dupree says. “This material moved on out, condensed and formed this dark, dark dust cloud.”

Paul Hertz, director of NASA’s astrophysics division, shared the Hubble results in a NASA online town hall meeting on September 10 as if it were the final answer. “Mystery solved,” he said. “Not gonna supernova anytime soon.”

Cycles and spots

Maybe not — but that doesn’t mean dust explains the dimming.

In the July 1 Astrophysical Journal Letters, Dharmawardena and colleagues published observations of Betelgeuse that ran counter to the dust explanation. Her team used the James Clerk Maxwell Telescope in Hawaii in January, February and March to look at Betelgeuse in submillimeter wavelengths of light. “If we think it’s a dust cloud, the submillimeter is the perfect wavelength to look at,” she says.

Dust should have made Betelgeuse look brighter in those wavelengths, as floating grains absorbed and reemitted starlight. But it didn’t. If anything, the star dimmed slightly. “Our first thought was that we’d done something wrong — everyone in the community expected it to be dust,” she says. But “the fact that it didn’t increase or stay constant in the submillimeter was pretty much a dead giveaway that it’s not dust.”

Infrared observations with the airborne SOFIA telescope should have found the glowing signature of dust too, if it existed. “It never showed up,” Guinan says. “I don’t think it’s dust.”

Instead, Guinan thinks the dimming may have been part of Betelgeuse’s natural convection cycle. The star’s outer atmosphere constantly pulsates and “breathes” in and out as enormous bubbles of hot plasma rise to the surface and sink down again. “It’s driven by the internal core of the star,” he says. “You have hot blobs rising up, they cool, they get more dense, they fall back.”

Multiple cycles syncing up could explain why the 2019 dimming was so extreme. Guinan and colleagues analyzed about 180 years of observations of Betelgeuse, dating back to astronomer John Herschel’s 1839 discovery that the star’s brightness varies. Guinan’s group found that, in addition to the roughly six-year and 400-day cycles, Betelgeuse might have a third, smaller cycle of about 187 days. It looks like all three cycles might have hit their brightness nadirs at the same time in late 2019, Guinan says.

Or maybe the darkness in the southern hemisphere that Montargès’ team saw with SPHERE was an enormous star spot, Dharmawardena offers. In the sun’s case, those dark splotches, called sunspots, mark the sites of magnetic activity on the surface. Betelgeuse is one of a handful of stars on which star spots have been directly seen.

But to cause Betelgeuse’s dimming, a star spot would have to be enormous. Typical star spots cover about 20 to 30 percent of a star’s surface, Dharmawardena says. This one would need to cover at least half, maybe up to 70 percent.

“That’s rare,” Dharmawardena admits. “But so is this kind of dimming.”

Pandemic disruptions

Analyses are still coming in. But just as Betelgeuse was returning to its normal brightness, the COVID-19 pandemic hit.

“We were hoping to have a lot more data,” Dharmawardena says.

A few observations came in right under the wire. The SOFIA observations were made on one of the last flights before the pandemic grounded the plane that carries the telescope. And Montargès took another look with SPHERE just days before its observatory shut down in mid-March.

In mid-July 2020, astronomers announced that STEREO, a sun-watching spacecraft, had seen signs that the star Betelgeuse was beginning to dim yet again. HI/Stereo/NASA

In mid-July 2020, astronomers announced that STEREO, a sun-watching spacecraft, had seen signs that the star Betelgeuse was beginning to dim yet again. HI/Stereo/NASA

But one of Montargès’ most hoped-for results may never come. Eager to solve the dust versus not-dust mystery, his plan was to combine two kinds of observations: making a 2-D picture of the whole star’s disk, like Dupree did with Hubble in the ’90s, but in longer wavelengths such as infrared or submillimeter, like Dharmawardena’s images from early 2020. That way, you could differentiate the dust from the star, he reasoned.

Only one observatory can do both at once: the Atacama Large Millimeter/submillimeter Array, or ALMA, in Chile. Montargès had planned to ask to observe Betelgeuse with ALMA in June and July, when the winter skies in the Southern Hemisphere are most free of turbulence. But ALMA closed in March and was still closed in September.

“When I realized ALMA will not get the time in June, I thought … we are never going to solve it,” he says. “We may never be completely certain, because of COVID.”

Any other star

Montargès and his colleagues have submitted their analysis of the SPHERE pictures from March for publication. Though he’s not yet willing to share the results, he thinks they could pull the two camps together.

Ultimately, if Betelgeuse did cough out a cloud of dust last year, it could teach us about the origins of life in the universe, Montargès says. If the dust camp is even partially right, Betelgeuse’s dimming may have been the first time humans have watched the seeds of life being launched into the cosmos.

In the meantime, he’s relieved to see his favorite star shining bright again. “I must admit that since [last] December, since this whole stuff started, every time I see it, I am like, phew, it’s still there,” he says.

People keep asking him if he would like ​Betelgeuse to go supernova so he can study it. “I would like another star to go supernova,” he says. “Antares, I don’t care about it it can explode anytime. But not Betelgeuse.”

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A version of this article appears in the December 5, 2020 issue of Noticias de ciencia.


Astroquizzical: What happens when Betelgeuse explodes?

It’s one of the nearest red supergiants to us, and a supernova is only a matter of time. What are we in for when it happens?

Question: If Betelgeuse explodes right now, could we see it with naked eye? It is over 400 light years away, so you might think that people would see it long after it actually happens?

Betelgeuse is already one of the brightest stars in the night sky, sitting somewhere around the 8th or 9th brightest star in the night sky. (These lists don’t include the Sun, which is somewhat obviously always the brightest object in the sky.) It sits in the constellation Orion, along with a number of other bright stars, and makes up the left hand shoulder of the warrior. It looks visibly orange in the night sky, and is classified as a red supergiant star, in the later stages of its life. It’s also one of the few stars that’s close enough for us to resolve in more detail than a point source, and the pictures are pretty fun.

If Betelgeuse were to go supernova right now — as in, if you could break physics and travel to the star instantaneously to check on it — you’re absolutely correct to think that it would take us quite a while to notice. Betelgeuse is about 600 light years away from our solar system, so the light traveling from Betelgeuse has about 600 years of travel before it will reach us. If the star had physically exploded in 2015, we wouldn’t spot the light from that explosion until 2615. We’re constantly observing this star (and pretty much everything in the Universe) as it was, a significant period of time ago. This is also why astronomers say that in studying the night sky, we study the past. The more distant the object, the further in the past we observe. 600 light years, in the grand scheme of things, is pretty close we’re still dealing with our local neighborhood inside our own galaxy.

Supernovae are incredibly bright phenomena. At the brightest point of the explosion, a supernova can outshine the whole galaxy it lives in. A single star has managed to, for a short time, be a brighter source of light than the several billion other stars in its galaxy combined. This is tremendously bright. Supernovae do have a “rising time” of about a week, when the star is increasing in brightness — it stays at its peak brightness for a few days, and then slowly declines into obscurity over a period of a couple of weeks.

But how bright would Betelgeuse specifically be? We can do some math to work this out, making the assumption that Betelgeuse explodes as a Type II supernova. The exact style of supernova is still up for a bit of debate, depending on the exact rotation speed and mass loss of the star over the next hundred thousand years. Regardless of the exact method of its explosion, all the supernovae options for this star have a peak brightness of approximately the same value, so for a quick calculation that’s good enough to determine what we’d see with the naked eye.

There are two ways of measuring brightness in the astronomy world the first is absolute magnitude, which is the brightness of the star, as it would be measured from a fixed distance. (It’s arbitrary, but the fixed distance chosen is 10 parsecs, or about 33 light years.) This is trying to get to a measure of intrinsic brightness — as though we could line up everything in the sky at equal distance from us, and compare them to each other that way. We can’t actually measure the brightness of a star this way, but we can apply some corrections based on the distance to the star to get to it. The absolute magnitude of a Type II supernova is around -17. Because astronomers have the worst conventions in the world (for largely “historical reasons”), negative numbers mean brighter objects. The sun has an absolute magnitude of 4.83, which, once we translate out of “magnitudes”, means that the sun is 500 million times fainter than the supernova, when measured at the same distance. This huge difference in relative brightness is why a supernova can outshine an entire galaxy.

The other method of measuring brightness is a bit more straightforward. It’s the apparent brightness — i.e., how bright does it appear to us as viewed from the Earth. In this frame of reference, more distant objects will always appear fainter, regardless of how intrinsically bright they are. Because Betelgeuse is still fairly distant from us, the apparent brightness would be significantly less than the absolute magnitude. Based on the distance to Betelgeuse, we can work out that the apparent magnitude of the peak of the explosion would be -10. The sun, in apparent magnitude, is the brightest thing in our sky, and is checking in at an apparent magnitude of -26.74. Once again translated out of magnitudes, this means that the Sun as seen from the Earth is a whopping

5 million times brighter than Betelgeuse’s explosion, so our supernova certainly won’t be anywhere near as bright as our sun in the daytime. That’s not to say you wouldn’t be able to see it — it would definitely be bright enough to see during the daytime, as long as you were looking in the right direction. (After all, you can still see Venus in the daytime, if you know where to look!)

Nighttime will be a different story. The brightness of Betelgeuse’s supernova is about the same as the quarter moon. It would also be about 16 times brighter than the brightest supernova known to have been seen from earth, which occurred in 1006, and was recorded by a number of early civilizations. (An image of what remains of that supernova is shown below.)

It was said that the supernova in 1006 was bright enough to cast a shadow at night. Betelgeuse, being significantly brighter, would likely also cast shadows — which, if you think about the brightness of a quarter moon, would make sense!

All that said, Betelgeuse isn’t expected to explode for another 100,000 years or so. We do expect a few supernova in our galaxy every few hundred years, so there are a number of stars that are nearing the ends of their lifetimes within our galaxy. It’s hard to predict exactly when a star will transition from “close to the end of its life” to “exploding in the next week”, so while we expect that none of these will be exploding in the next little while, it’s difficult to predict which one of the stars will be the first to go. In the mean time, we can take wonderful pictures of the more nearby stars, like the one below taken by Hubble, and watch them cast off their outer layers at an incredible rate.

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ABOUT BETELGEUSE

Betelgeuse is a Red Super Giant star and is one of the largest in the Milky Way Galaxy.

  • It has a diameter of about 700 million miles
  • It's brightness is 7,500 times greater than the Sun
  • It can be seen from Earth on the shoulder of the Orion constellation
  • It can be easily found in the night sky through most of the year
  • It is is estimated to have a maximum mass of around 20 to 30 times that of the sun
  • It's surface temperature is thought to be about 6,000 F
  • It is about 100,000 times more bright than the Sun
  • It's about 640 light years from the Earth
  • When it explodes it will appear as bright as the moon in the night sky for several weeks

It takes about 642 years for the star's light to get to Earth so any sign that it might be going supernova that we are seeing now, actually happened in 1377.

'If Betelgeuse goes supernova, the blast will take 20,000-100,000 years to reach us, and the Sun's magnetic bubble will shield us', says science writer Corey S Powell.

'It would be as bright as the full moon, concentrated into a point. Easily visible during the day, and possibly painful to look at directly at night!'

Mr Eagle said that when it does pop it will be 'as bright as the full moon' but the light would be contained with a tiny point of light - making Orion strange to look at.

'After many weeks outshining all the other stars in the sky, the supernova’s light will start to fade.

'From then on our view of Orion will change forever, The Mighty Hunter effectively losing his right shoulder.'

What is not known is whether Betelgeuse will turn into a neutron star or a black hole after its end of life explosion.

To become a black hole it has to leave behind material equalling more than three times the mass of the Sun. Under that and it becomes a neutron star.

SUPERNOVAE OCCUR WHEN A GIANT STAR EXPLODES

A supernova occurs when a star explodes, shooting debris and particles into space.

A supernova burns for only a short period of time, but it can tell scientists a lot about how the universe began.

One kind of supernova has shown scientists that we live in an expanding universe, one that is growing at an ever increasing rate.

Scientists have also determined that supernovas play a key role in distributing elements throughout the universe.

In 1987, astronomers spotted a ‘titanic supernova’ in a nearby galaxy blazing with the power of over 100 million suns (pictured)

There are two known types of supernova.

The first type occurs in binary star systems when one of the two stars, a carbon-oxygen white dwarf, steals matter from its companion star.

Eventually, the white dwarf accumulates too much matter, causing the star to explode, resulting in a supernova.

The second type of supernova occurs at the end of a single star's lifetime.

As the star runs out of nuclear fuel, some of its mass flows into its core.

Eventually, the core is so heavy it can't stand its own gravitational force and the core collapses, resulting in another giant explosion.

Many elements found on Earth are made in the core of stars and these elements travel on to form new stars, planets and everything else in the universe.